传说人鱼是出海人的诅咒。他们上半身美得让人窒息,下半身却是长满鳞片的冰冷鱼尾(有时是一条,有时是分裂的两条),再加上魅惑人心的歌声,无数的水手们就被这样引向不归路。比如说赛壬小姐,他们虽然很长寿,却仍然会面临死亡,而且据说人鱼没有灵魂。

很多民间传说中都提到美人鱼与人类结婚的故事。大多数情况下,男子偷走了人鱼的帽子或腰带,或是梳子和镜子。这样东西被妥善藏好的时候,人鱼会跟他一起生活,一旦被她找到自己的失物,她就会回到海里。一般情况下,人鱼对人类而言是很危险的。他们赠与的礼物会带来不幸,比如引发洪水之类的灾难。在旅途中看到人鱼是沉船的恶兆。

他们有时渴望看到凡人被淹死,举一个有名的例子:莱茵河的萝莱莉[Lorelei]。有的时候,他们引诱年轻人跟他们一同到水下生活,在康沃尔和英格兰的一些教堂的长椅上就雕刻着这样的故事。

西南太平洋群岛上的美拉尼西亚人也有类似的神话传说,他们的美人鱼名为“阿达拉”(adaro),上半身为人形,下半身为鱼形,居住在太阳里,经由彩虹来到地球,平时隐匿于海上的龙卷风之中。不同于其它美人鱼的是,阿达拉在美拉尼西亚人眼里是一种危险的生物,他们会用飞鱼袭击人类,使他们昏迷不醒甚至死亡。

18世纪初,人们对美人鱼的传说产生了越来越多的怀疑,博物学家们开始重新估价自己的见解。埃利克·蓬托皮丹在《挪威自然史》中认为,大多数关于美人鱼的传说纯属无稽之谈。他指责一些人把虚构的故事同历史混为一谈:“显然,稍有头脑的人绝不会对这类奇谈怪论感兴趣,甚至会怀疑这种生物存在的可能性。”

然而,世界上许多国家都有类似美人鱼的民间传说,它那持久的生命力说明,美人鱼的故事很可能以某种事实为依据。事实上,远远看去像美人鱼的动物大概有这样几种:海牛、儒艮及各种海狮、海豹等鳍脚目动物,虽然它们其貌不扬,但同传说中的美人鱼却有几分相近。海豹的跳跃和惯常姿态也很像传说中的美人鱼。

关于美人鱼的原型,公认的说法是海牛或者儒艮。

相传哥伦布在目睹过海牛之前就听过一些关于美人鱼这一神秘而又美丽的传说,当时他已经沉浸于对美人鱼的神往和浓厚的兴趣之中,并且满怀希望的用自己心爱的情妇的名字“安娜”来给它命名。直到后来一次航海的途中水手们捕捉到了一只海牛并且告诉哥伦布这东西就是他一直想见到的美人鱼的时候,哥伦布简直不敢相信自己心中美丽又神圣的“安娜”会是这样一幅丑陋的嘴脸,竟然还不如一头母猪可爱。

于是哥伦布怀着失望的心情决定让她心目中“美丽”的“安娜”做为自己的晚餐,当晚,他食用了这位“安娜”,认为肉色和味道酷似小牛肉,加之它们以草为食,体内的构造和鱼毫无相似之处,就推测它们不是鱼而是真正的小牛,自那以后,海牛就被叫开了。当然,“安娜”这一具有讽刺意义的命名就象家丑一样随之被悄悄的掩盖了。

然而人类为何会把海牛认为是美人鱼呢?最具有说服力的要属海牛有两个乳房,象人的拳头那么大,都位于胸部鳍肢下,与人的乳房位置相似。这大概就是将其取名人鱼的最大根据吧。甚至有人说它是用鳍肢抱仔竖立在水里喂奶,上身露出水面,其状颇似人形,其实并非如此,海牛喂奶的时候是水平的浮在水面上,身体略侧,从来没有过竖立于水面的喂奶姿势。究竟人们为何把海牛取名为“人鱼”,至今还没有一个科学的根据来证明这一点。

传说虽然只是传说,它不代表任何科学依据也没有实际的意义,但人鱼的确是主观存在的,海牛被人取名为美人鱼,但它不能代表美人鱼。美人鱼这一形像千百年来一直被人们所喜爱和传颂,她这种美恐怕连维纳斯和蒙娜利莎都要逊色三分了。

美人鱼,她已经成为一种概念、一种图腾被世人所认可,也是大自然给我们心灵上美好的恩赐,而我们,应该把这种恩赐以我们的方式回报给大自然。虽然她不曾进入任何人的视线内,但她永远留在我们的记忆中,正因为这样,她可以让世人有足够的想象空间去塑造她、去美化她。所以说,美人鱼的这种魅力是神圣的,是完美的,是永恒的。

近年来,科学家对美人鱼的真实身份作了大量的研究。一些专家认为,美人鱼有可能是人猿的一个变种。这些人猿由于长期生活在海里,下部退化为鱼尾,以利于在水中生存。

1830年,英国伦敦皇家博物馆展出了一条美人鱼标本,当时曾轰动全市。后来有人说这是一个精心伪造的假标本,所谓的美人鱼是用猴头和鱼身巧妙嫁接而成的。